Anna Atkins y las ilustradas algas inglesas

Madame L. continúa investigando incansablemente, y ¿qué he encontrado hoy? Pues a la que tal vez sea la primera mujer fotógrafa (el título se lo disputa con Constance Talbot o, según algunos, con Clementina Hawarden). Esta buena señora se llama Anna Atkins (Tonbridge, Kent, 1799-1871), fue botánica además de fotógrafa y publicó el primer libro ilustrado exclusivamente con un procedimiento fotográfico. Casi nada, ¿verdad?

Mrs. Atkins era hija del químico, minerólogo y zoólogo  John George Children, que se encargó de cuidarla y educarla tras la muerte de la madre de Anna durante el parto. Gracias a los contactos de su padre, Anna conoció a William Henry Fox Talbot y a  Sir John Frederick William Herschel (John Herschel para los amigos), un matemático y astrónomo inglés muy interesado en la fotografía, tanto que en 1842 inventó un nuevo procedimiento: el cianotipo.

Uno de los cianotipos realizados por Anna Atkins para Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions, 1843

Uno de los cianotipos realizados por Anna Atkins para Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions, 1843

El proceso de la cianotipia utiliza dos compuestos (el citrato de amonio y hierro (III) y el ferrocianuro de potasio) para sensibilizar un soporte (normalmente papel), que se deja secar en la oscuridad. Al contacto con la luz solar (durante unos 10-20 minutos) los compuestos químicos reaccionan convirtiéndose en ferricianuro ferroso, una sustancia de color azul turquesa. Ello permite imprimir imágenes en positivo a partir de un negativo o, como hizo Anna Atkins, a partir de un objeto que puede ser más o menos translúcido, que se coloca directamente sobre el soporte sensibilizado en el momento de la exposición.

Aunque John Herschel creó el cianotipo como una forma de hacer copias de notas y diagramas, Atkins le dio un uso completamente distinto: le sirvió de herramienta para hacer impresiones de plantas y algas. Para conseguir más detalle utilizó un método similar al que empleaba Fox Talbot para sus “dibujos fotogénicos”: colocó planchas de cristal que sujetaran mejor los especímenes al papel durante la exposición.

Anna ya había ayudado a su padre a ilustrar mediante grabados algunas obras científicas, como el tratado de Jean Baptiste Lamarck sobre los moluscos y la vida marina. Probablemente estos trabajos previos le dieron la idea de ilustrar el Manual of British Algae de  William Harvey, publicado en 1841, con el procedimiento del cianotipo. El libro publicado por Anna, Phographs of British Algae: Cyanotype Impressions, fue apareciendo por partes entre los años 1843 – 1853 y contenía en total 424 cianotipos. Además, para mantener la unidad de estilo, imprimió también en cianotipo los títulos y la identificación de cada planta. El detalle obtenido en sus impresiones contribuyó a aumentar el prestigio del método cianotípico y a que se considerase el más idóneo para ilustrar obras de carácter científico.

Portada de Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions, 1843

Portada de Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions, 1843

"Cystoseira granulata", otro de los cianotipos realizados por Anna Atkins para Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions, 1843

“Cystoseira granulata”, otro de los cianotipos realizados por Anna Atkins para Photographs of British Algae: Cyanotype Impressions, 1843

"Carix", cianotipo de Photographs of Brithish Algae, 1848-1853, por Anna Atkins

“Carix”, cianotipo de Photographs of Brithish Algae, 1848-1853, por Anna Atkins

La propia Mrs. Atkins explicaba sus razones para haber escogido el cianotipo como procedimiento de ilustración:

“The difficulty of making accurate drawings of objects as minute as many of the Algae and Confera, has induced me to avail myself of Sir John Herschel’s beautiful process of Cyanotype, to obtain impressions of the plants themselves,”

Se sabe que publicó unos 13 ejemplares de British Algae, de los cuales regaló varios a sus amigos (el ejemplar que se conserva en la biblioteca pública de Nueva York, por ejemplo, perteneció a John Herschel). Tras este libro, Anna Atkins colaboró con Anne Dixon (de soltera Austen, prima de la escritora Jane Austen) para publicar un álbum ilustrado también con cianotipos, titulado Cyanotypes of British and Foreign Flowering Plants and Ferns en 1858. En 1861, Anne Dixon creó un tercer álbum, Cyanotypes.

Una de las páginas de Cyanotypes of British and Foreign Flowering Plants and Ferns,1858, por Anna Atkins y Anne Dixon

Una de las páginas de Cyanotypes of British and Foreign Flowering Plants and Ferns,1858, por Anna Atkins y Anne Dixon

"Equisetum sylvaticum", de Cyanotypes of British and Foreign Flowering Plants and Ferns, 1858, por Anna Atkins y Anne Dixon

“Equisetum sylvaticum”, de Cyanotypes of British and Foreign Flowering Plants and Ferns, 1858, por Anna Atkins y Anne Dixon

De los cianotipos de Atkins no sólo llama la atención su calidad técnica y científica, sino que muestran también una cierta voluntad artística que podemos ver en las elegantes composiciones que creaba al colocar los especímenes en las placas. No sé vosotros, queridos, pero yo no le haría ascos a poner uno de sus cianotipos en mi salón.

Más información:

Exposición Seeing is Believing, sobre ilustración médica y científica, en la New York Public Library: información sobre Anna Atkins.

Página sobre Anna Atkins en la New York Public Library (Digital Collections website): Ocean Flowers: Anna Atkins’s Cyanotypes of British Algae”

 

Ejemplar de Photographs of British Algae conservado en la British Library

Cianotipos de Anna Atkins en el Getty Museum.

Artículo sobre Anna Atkins y algunos de los primeros fotógrafos: RUDNICK, Les, “Captured Shadows. The shadows that things make, the things that shadows make”, 2004-2011.

 

Sobre el procedimiento del cianotipo: capítulo 6 de JAMES, Christopher, The Book of Altenative Photographic processes, Delmar, 2008: “The Cyanotype Process”, p. 102-122.

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